华侨网 美食健康 80歲的身體、20歲的大腦 研究揭「超級老人」不老的祕密|天下雜誌

80歲的身體、20歲的大腦 研究揭「超級老人」不老的祕密|天下雜誌

有些人的頭腦特別敏銳,他們到了7、80歲的時候,記憶力與認知表現卻跟2、30歲的年輕人一樣,科學家稱之為「超級老人」。發表在權威醫療期刊的最新研究,分析了他們大腦不老的祕密。

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超級老人-失智-心理健康-記憶力

圖片來源:Shutterstock

隨著年齡增長,身體的老化通常伴隨著認知功能衰退,但科學家發現有一群人,年齡已屆80歲,但記憶力卻和2、30歲的人一樣好,甚至還更敏銳。美國西北大學范柏格醫學院的梅蘇蘭認知神經與阿茲

海默症中心在15年前啟動的「超級老化研究計畫」中,稱這群記憶力超群的老人為「超級老人(SuperAgers)」,希望從他們身上找到延緩智能退化的鑰匙。

該中心副主任羅加爾絲基(Emily Rogalski)指出,目前並不清楚究竟有多少比例的人符合超級老人的條件,不過看起來很少見,就算是研究人員只從自認為記憶力好的參與者中篩選,符合定義的人也僅有不到10%。

研究人員追蹤這些參與者,並透過腦部核磁共振掃描檢查和智能測試等研究,監測他們的健康狀況、紀錄他們的生活史,並請求他們在死後捐贈大腦進行研究。科學家發現,這些「超級老人」的大腦皮質厚度遠遠超過一般老人,甚至和年輕人的大腦皮質厚度不相上下。這證明,「超級老人」們不僅智能表現沒有退化,而他們的大腦皮質也停止了正常的萎縮過程。

超級老人的記憶力超群、大腦萎縮緩慢

無獨有偶,西班牙馬德里的研究人員近期發表在《刺胳針長壽(The Lancet Healthy Longevity)》的研究也試圖解釋,超級老人具備了哪些特徵,以及為什麼他們可以維持智慧和記憶力,這也是同類型研究中規模最大、歷時最久的研究之一。

研究人員針對「平均年齡同為82歲的64名超級老人」和「55名典型的健康老年人」,每年進行6次訪問,追蹤他們的生活方式、掃描腦部影像、採集血液樣本,並對他們做活動能力測驗,將這些數據統統輸入機器學習模型後,從中找出兩組的差異。

經過5年的追蹤研究,腦部掃描顯示,超級老人在負責認知功能、空間記憶和整體記憶的大腦區塊比一般老年人保有更多的灰質,尤其在運動和記憶區塊最明顯,也就是說,超級老人在這兩個區塊的萎縮速度比同齡者慢,這一點與先前其他研究的結果一致。

此外,研究中也發現,超級老人的憂鬱和焦慮指數都低於一般老人,心理健康較好,而且他們通常在中年時更加活躍;到了老年時期,超級老人對自己的睡眠狀況也比較滿意,在日常生活中的獨立性較佳,研究人員認為,這可能因為他們的身體活動力、平衡感、和記憶力都比較好的關係。

共通特質:身體矯健 心理素質強

研究也發現,儘管和一般老人相比,超級老人的整體活動力差異不大,但他們執行精細運動的能力好很多,在「計時起身測試」項目,超級老人從椅子上站起來的速度也更快,研究作者、馬德里技術大學臨床神經科學實驗室主任斯特蘭奇(Bryan Strange)指出:「雖然超級老人的活動能力與一般老人相似,但他們可能會從事園藝或爬樓梯等,更需要體力完成的活動。」

斯特蘭奇進一步補充道,身體活動有許多直接和間接的益處,包括降血壓、避免肥胖,和增加腦部血液循環,這些影響對於提高老後認知能力有幫助。「另一個可能是,大腦比較健康,是超級老人活動能更敏捷的原因,」

此外,研究還發現兩組參與者在阿茲海默症的血液生物標記上並沒有差異,也就是說,雖然超級老人帶有ApoE基因,可能造成類澱粉蛋白堆積的風險與一般老人幾乎沒有差異,但他們卻能抵抗這個過程,並且仍可保留記憶功能,這也與早期的研究結果一致。

全球科學家都亟欲發掘超級老人究竟做對了什麼,國內雖也有不同單位建置大腦影像資料庫,但大多是單一時間點的影像掃描,是否屬於超級老人則需要長期追蹤才能判定,因此關於超級老人的研究仍付之闕如。國立陽明交通大學高齡與健康研究中心博士後研究員郭鎮源也提醒,或許這群人是「天賦異稟」,也就是和基因很有關係,「大腦有可塑性,或許超級老人的各種身體機制相對於其他人來說,表現上就是比較好。」

想預防失智,向超級老人學習5件事

不過,就算是基因造就超級老人的傳奇,但隨著年紀增長,所有人仍能透過生活方式的調整,來延長自己的認知健康壽命,讓人活得老又身心敏捷。

  1. 重視飲食中的堅果和纖維,每天吃一把堅果,日常多吃富含纖維的食物,包括全穀、豆類、蔬菜。
  2. 鍛鍊身體,並且堅持下去,成為日常習慣
  3. 對大腦「交叉訓練」,給大腦不同的挑戰、刺激,腦神經專家米爾史丹(Marc Milstein)建議以交叉訓練的方式來刺激大腦,因為學習新語言、新運動及新樂器等不同的項目,可鍛煉大腦的不同部位。
  4. 參與更多社交活動,美國匹茲堡公共衛生研究院研究員費莉克斯(Cynthia Felix)建議熟齡者,每週至少要有1次出門與人進行社交互動,才能免於大腦灰質含量的減少。
  5. 培養心理韌性,羅加爾絲基在超級老人的研究中發現,他們共通的特質是非常「堅韌」,許多人曾經歷過苦難,但當不好的事情發生時,他們都能調適心理,接受挑戰。

(本文轉載自「康健雜誌」,版權所有,本刊圖文非經同意不得轉載或公開傳播。) 

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